Pyrénées Cathares, Pays d’Art et d’Histoire

À l’est du département de l’Ariège, entre Méditerranée et Pyrénées, la région des Pyrénées Cathares offre de nombreux attraits. Labellisée "Pays d’Art et d’Histoire", elle conjugue nature et histoire dans un ensemble de sites patrimoniaux et de sites naturels remarquables. Du Château de Montségur à la Bastide de Mirepoix, classés "Grand Site de Midi Pyrénées", en passant par l’insolite fontaine Intermittente de Fontestorbes et le village fortifié de Camon. (Par K. Belal et S. Moirenc)

Mirepoix, belle bastide médiévale

Ce périple dans les Pyrénées Cathares débute à Mirepoix. La ville se distingue par sa très belle bastide médiévale et sa place aux couverts du XVe siècle composée de belles maisons à colombages élevées sur des galeries de bois ainsi que de bâtisses aux murs pastel, le tout ceignant une élégante halle de style Baltard construite au XIXe siècle. La plus grande maison de la place demeure celle des Consuls, l’ancien siège de la magistrature locale, ornée aujourd’hui encore d’un décor sculpté comptant cent quatre têtes de bois représentatives de l’iconographie du Moyen-Âge. L’ancienne cathédrale Saint-Maurice, inscrite au titre des Monuments Historiques, abrite une nef unique de vingt-deux mètres de largeur (elle fut élargie lors de travaux de restauration supervisés par l’archéologue Mérimée et l’architecte Viollet-le-Duc en 1858), ce qui en fait la seconde plus large d’Europe pour ce type d’édifice religieux.

Vals et son église insolite

Ensuite, direction Vals pour visiter son église rupestre tout à fait insolite, assemblage de deux chapelles bâties à même le roc de manière spectaculaire. Cette singulière église romane construite sur trois niveaux compte de belles fresques de style catalan datées du XIIe siècle totalement restaurées entre 2006 et 2008. L’édifice est surplombé par une sorte de donjon qui ajoute encore à son originalité.

Vira, dans le vignoble ariégeois

Bifurquez ensuite sur le bourg de Vira pour vous infiltrer dans le vignoble ariégeois qui a regagné depuis une quinzaine d’années ses lettres de noblesse avec l’obtention d’une IGP. Là, le domaine Les Coteaux d’Engraviès vous contera son histoire et vous fera partager sa passion au travers d’une visite-dégustation.

Camon, plus beau village de France

Puis cap à l’est pour découvrir Camon, classé par les "Plus beaux villages de France". Là subsiste les vestiges des remparts qui naguère protégeaient l’abbaye élevée au sommet de ce pittoresque village aux cent rosiers lové au creux d’une boucle de la vallée de l’Hers.

Spectacle saisissant à Roquefort-les-Cascades

Descendez par la route touristique qui relie Mirepoix à Lavelanet en faisant un crochet par Roquefort-les-Cascades pour y contempler, sur 30 mètres de hauteur, cet étonnant tuf de calcaire formé par des eaux pétrifiantes. Le spectacle est d’autant plus saisissant en automne et au printemps lorsque le site est en eau.

Montségur, haut lieu du catharisme

Enfin, rejoignez Montségur en ne manquant pas de faire escale à Bélesta pour admirer le Château de Bélesta et la curieuse fontaine intermittente de Fontestorbes. Montségur est l’un des temps forts de ce voyage en pays cathare. Au cours du XIIe siècle, le catharisme, un courant du christianisme, se développe en Languedoc faisant peu à peu concurrence à l’Église et dénonçant sa corruption par la richesse et sa complicité avec les puissants. S’ensuit, à partir de 1208, la croisade contre les Albigeois, une expédition organisée par le pape pour lutter contre cette hérésie cathare au cours de laquelle les Cathares sont pourchassés, persécutés et finalement massacrés. Dès 1204, ils sont nombreux à se réfugier dans le Château de Montségur, une forteresse édifiée à 1207 mètres d’altitude. En 1244, après un siège qui dura onze longs mois, deux cents d’entre eux sont brûlés vifs par les milices papales. Il est dit aujourd’hui que les pierres des ruines du château parlent et pleurent leur martyr. Le site, majestueux, constitue une visite incontournable qui nécessite de s’équiper en conséquence compte tenu de l’ascension par un chemin escarpé.

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